Хвост Дракона - Ваэль Лаэте

Хвост Дракона
Лаэте Ваэль


Нимнесте Марид живет райской жизнью. Подданные любят ее, каждый день пропитан радостью и безмятежностью. Однако, когда теплое родное море внезапно чернеет и выпускает на поверхность чудовище из самых страшных кошмаров, Нимнесте сталкивается с необходимостью принимать непростые решения и встречается лицом к лицу со смертью. Но в этом мире смерть – только начало. Нимнесте предстоит сразиться с ужасными монстрами, темными культистами и затаившимися среди близких предателями и разгадать, что послужило причиной бед ее народа.





Лаэте Ваэль

Хвост Дракона



Рассвет над океаном



Смерть никогда не бывает такой, какой ее представляют.

Тем более такой, какой ее себе представляют семнадцатилетние девушки, которым на судьбе написана корона из морских раковин и кораллов, спокойная жизнь на берегу моря, дни и годы в компании друзей и любящих ее подданных. В маленьком Морриане, может, не так и много жителей, но все они – семья.

Нимнесте должна была стать кассидой Морриана спустя полтора года. Вступить в возраст принятия, перенять бразды правления у регента, которая уже давно успела стать ей семьей. Управлять маленьким прибрежным городком, потерянным на юге гигантского Королевства Двух Звезд, руководить торговлей и добычей жемчуга, кораллов и редких раковин…

Нимнесте – Неста – должна была жить.

Но правители ответственны не только за свои жизни. А когда ты ответственен за кого-то, кроме себя…

Ты делаешь то, что необходимо.



Это был прекрасный день.

Многие поспорили бы с этим утверждением, сказав, что в Хосеш-Асаде не бывает прекрасных дней. Когда твой мир медленно умирает, трудно оставаться оптимистом. Но Нимнесте никогда не смущало, что она живет в жарком и сухом краю бесконечных пустынь. Солнце греет, морская вода всегда тепла, а как красиво она блестит в лучах единственного живого солнца! Может, когда-то их и было два, и они не были так злы, но то было давно, задолго до нынешних времен – настолько, что никаких сведений не сохранилось. Так зачем же омрачать жизнь мыслями о том, что потеряно давно забытыми цивилизациями?

Это был замечательный день. Должен был быть замечательный день.

Тэски взмахнул рукой, зазывая всех к своему торговому лотку. В его кувшинах плескалось свежее вино из старогрин. Он, конечно, торговец, но для своих у него всегда будет немного для пробы. А в Морриане для него все свои.

Рядом с ним – кудрявая красавица Киа. Она всегда стеснительно хихикала, когда ей предлагали вина, но никогда не отказывалась. При виде Нимнесте она улыбнулась и чуть склонила голову.

Неста спешила к морю, пока еще не стало слишком жарко. Миновала Сэлитара, который предлагал свежую рыбу, Исолю с ее прекрасными горячими пирогами – пусть фестиваль еще не так и скоро, она уже начала их готовить, и каждое утро моррианцы чувствовали дух грядущего праздника. Кавин помахал Несте рукой, раскладывая отполированные ракушки, которые купил у других ныряльщиков и выловил сам. Он каждый день показывал ей новые, надеясь, что именно его раковины пойдут в ее будущую корону.

Скоро и Нийриэл должен был открыть свой магазин, но до этого у Несты еще было время, чтобы искупаться. Море шумело, но пока еще не так жарко, и занимался рассвет, многие бросали свои дела и бежали купаться.

Ах, очарование моря. Именно его волны были тем самым секретом, который очаровывал любого гостя их края. Расслабленное тепло морской пены на коже, мягкое покачивание на волнах с легкостью уносили прочь заботы и тревоги. Возможно, именно воды делали моррианцев столь беззаботными и легкими в общении. В эту землю влюблялись даже мрачные чужаки из далеких краев.

Потому что заботливые объятия волн скрывают ни с чем несравнимое могущество. Порой кажется, что они способны смыть и унести прочь не только беды, но и чужие грехи. Что волна накроет с головой, заберет ошибки прочь, оставит лишь полезный, но безболезненный опыт.

Блаженная иллюзия.

Сегодня людей было много. Множество, множество спешивших к морю – и в море, казалось, плескалась не столько вода, сколько хорошее настроение. У Морриана дела шли хорошо; последний улов кораллов принес городку прибыль, и недавно с караваном приходила даже женщина из ордена Лезвий Веры. Лезвия Веры, может, и славились как религиозный орден безэмоциональных отрешенных от всего рыцарей, но Нимнесте готова была поспорить, что той женщине понравились украшения из ракушек. Кому бы они не понравились?

Любой, кто оказывался в Морриане, улыбался. И стоило взглянуть наверх, к утесу, чтобы увидеть еще одну утреннюю улыбку: регент Шеэмин взмахнула веером и послала Несте воздушный поцелуй; Неста послала поцелуй в ответ. Через четыре часа будет завтрак, почти что через целую вечность. Шеэмин может, будет ждать ее, но Неста прекрасно знала, что ее регент и опекун не обидится, если она решит остаться с друзьями.

Шеэмин приняла правление и статус регент-кассиды, когда Нимнесте было одиннадцать. До того помощник родителей, она положила все силы на то, чтобы сохранить Морриан на плаву и подготовить Несту. Она была рядом не только как регент и учитель, но и как семья. Наверное, только благодаря ей Неста могла спокойно говорить, признавать вслух: ее родители погибли у Хвоста Дракона, когда она была еще ребенком.

В солнечном мире золотых песков и зеленых вод Хвост Дракона выбивался, как винное пятно на белой тунике. Шеэмин всегда говорила, что этот проклятый скалистый остров портит прекрасный вид из окна; черный, мрачный, неприступный. Насколько Неста знала историю, на Хвост Дракона не попадал никто и никогда, настолько невозможно было подойти к нему на любом корабле. Никто и не пытался; ее родителям просто не повезло попасть в шторм.

Но Неста давно отпустила эту скорбь. В Двух Звездах не принято горевать и жалеть о прошлом, когда есть такое прекрасное настоящее. Она знала, что Шеэмин почти закончила свои дела здесь. К возрасту принятия Несты она легко соберется и уедет, но это – грустное будущее, а сегодня не было времени для печали.

Все прекрасно – как и всегда. Солнце сверкает на морской пене.

Каждое утро, за маленькими отличиями, напоминает это.

Разве что у ворот совсем новое лицо. Золотые локоны незнакомки так ярко блестели, что Неста поймала себя на том, что заинтересованно следит за ней. Она никогда не видела эту женщину, а значит, должна познакомиться и должным образом поприветствовать ее в Морриане. Она – кассида.

Незнакомка остановилась у прилавка Нийриэла. Он давно разложил магазин, но не призывал Несту, пока не заметил, что она выходит из воды. Он раскладывал свою лавку не каждый день, большую часть времени он путешествовал по дороге между Моррианом и Грана Эсера, порой останавливаясь в небольших пустынных лагерях на полуострове. Говорят, его товары настолько интересные, что его даже пускали в закрытый Форт-Пэн.

Форт-Пэн был расположен на полпути до Грана Эсера, на возвышенности. Неста знала, что его солдаты всегда наблюдали за морем, а их гонцы спешили предупредить, когда море опасно. Никого не волновало, что солдаты форта так скрытны – разумеется, у них была на то причина. Впрочем, Неста подозревала, что если бы ей сильно захотелось, она бы могла разузнать, что к чему. Ей доверяли, потому что она всегда доверяла своим людям сама. А там, где секреты хранились под крепкими замками, всегда могла помочь Шеэмин.

Товары Нийриэла сегодня – множество новых кожаных доспехов, среди которых блестит странная алая стекляшка. Впрочем, Неста не обратила на стекло внимания. Вещи мало ее интересовали.

– Утро, Нир! – она всегда рада была ему улыбаться. Он сам солнечный, жизнерадостный, всегда приветливый.

– Привет, кассида! – как и всегда, он был рад ее видеть. Он всегда нравился Несте, этот загорелый мужчина лет тридцати, с вечной небрежной светлой щетиной на лице и морщинками в уголках светло-голубых глаз. – У меня новиночки какие, а, видишь? Я все еще думаю, что ты зря не играешь в тренировки с солдатиками!

– Нир, – рассмеялась она. – Нир, какие солдаты? В Морриане стража – это больше формальность.

– Ну а что? Клинок в руки – и будешь как героиня легенд про победы над великой тьмой! К тому же – к тому же, по секрету, я уверен, что тебе пойдут эти доспехи! Облегают-то как…

Он, конечно, никогда не ждал, что Нимнесте будет что-то покупать – но никто не стал бы отрицать, какими красивыми были эти открытые образцы, плетеные и уникальные!

Женщина с незнакомым лицом тоже рядом. Неста хотела было обернуться к ней, но когда отвлеклась от Нира, оказалось, что гостья уже присматривала травы и водоросли у лавки Кавина. Неста не хотела ее отвлекать, а потому вновь обернулась к Ниру.

– Кому угодно пошли бы твои доспехи. Но – все еще мое стоическое «нет».

– А зря, вот ты бы примерила и сразу бы поняла, а… а, ну, наверное, не буду я много чего говорить, а то опять что-нибудь скажу.

Неста в шутку укоризненно покачала головой. Случайно скользнула взглядом по волнам.

Темные. Темнее, чем утром.

Или, может, ей просто казалось.

– Она немного мрачная, и я ее совсем не знаю, – отмечает Нийриэл, проследив за взглядом Несты, но подумав, что она вновь смотрит на гостью. Неста встрепенулась.

– Что?..

– Да эта. Говорю, не знаю ее. А я, на минуточку, хожу везде. Ну, кроме старых храмов. И этой рощицы пальмовой. А так я везде хожу, и ее не видел. Надо спросить кого, кто ее знает.

– Да… наверное, – ответила она немного невпопад. Слова Нийриэла доходили немного с запозданием, потому что ее не отпускало ощущение… неправильности. Потому что, конечно, вода меняет множество оттенков за день, в зависимости от времени суток, погоды и других мелочей, но когда ты наблюдаешь эти оттенки каждый день, несоответствие дергает словно крючком.

И с водой что-то не так. Никто не видел этого, у берега по-прежнему плескалось множество людей. И все же…

– Нир, прости, я вернусь через минуту.

Но не успела она дойти до берега, как вода взбурлила по-настоящему. Черная, мрачная и внезапно совершенно чужая, она потеряла свои прекрасные блики и краски – а потом расцвела красным цветом. И там, под волнами, крутились и вились… цепи.

Цепи, смещающиеся кости, блестящие зубы. Вода с грохотом упала с тощей костлявой фигуры, медленно выходившей на поверхность. Когда оно полностью вышло, черное, с три метра ростом, дымящееся, Неста замерла от ужаса, инстинктивного страха.

Оно – клыкастый вытянутый череп чудовища и истлевающий костяк на теневых лапах. Вышло из воды, но из моря к его пробитому крюками хребту тянулись черные цепи. Кажется, будто бы он вот-вот вытащит что-то из пучины за собой.

Но он не приносит ничего сюда, только забирает. Деревянный причал разлагается и плесневеет, а затем распадается на щепки, когда существо проходит мимо.

Оно везде, и его много. Кажется, на пляже – тысяча теней и силуэтов, но Неста видела первого – истинного.

Рука его растягивается и хватает чье-то горло. Смуглое лицо Сэлитара, который проверял свои сети, растягивается приоткрытым ртом и истлевает, и на песок падают только его голые кости.

Не подошел, решило оно.

Рука трогает Киа за волосы, и от волос не остается ничего. Она хочет крикнуть, но страх не кажется этому достойным, и от нее теперь тоже остался только скелет.

А затем оно двигается к незнакомке.

В голове вместо мыслей – звенящая пустота. Она не могла думать, не могла ничего просчитывать, потому что кости ее людей, ее друзей, падали на солнечный пляж.

Она не смогла и ничем не сможет помочь им, но успеет сделать так, чтобы это существо не дотронулось до кого-то еще. И она бросилась вперед, схватила незнакомку за руку, рывком оттащила прочь и толкнула. Пошатнулась сама, и тогда ледяные черные пальцы сомкнулись на ее шее.

Существо поднесло ее к себе, заставив заглянуть в черные бездны глаз – и, казалось, время остановилось. Звуки приглушились, как будто ее уши залила вода, и только пульсация крови осталась, когда в голове зазвучал его голос:

– Благородная, значит?

Он вглядывался в ее лицо. Все вокруг замерло.

– Такая редкость, такая ценность.

Его костлявая рука сжалась на ее горле сильнее. Он поднес ее к себе, костная маска расступилась на его лице, и холодные мягкие губы поцеловали ее в лоб.

А затем ее сердце остановилось.



Проснись



Голоса издалека казались неразличимым сумбуром незнакомых языков и звуков. Было больно дышать, горели глаза, но она все равно заставила себя открыть их – и встретилась взглядом с незнакомым лицом.

Или… или нет.



Читать бесплатно другие книги:

Удивительно смешная и одновременно печальная история, которая произошла в реальности.

Рассказ, который дополнен...

Одинокий мальчик собирается сделать непоправимый шаг в метро. Пока прошлое не останавливает его.

...

Один из лучших романов о хирургии и хирургах. Если не самый лучший. Дмитрий Соколов ничем не уступает признанному в э...

Еще недавно у двенадцатилетнего Люка Эллиса была вполне привычная жизнь: школа, обеды с родителями в любимой пиццерии...

«Динамичная сюжетная линия, которая захватывает с первой главы и не отпускает».– –Midwest Book Review, Diane Donovan ...

Со времени окончания Второй Великой Ассы прошло пятьсот лет. Разрушенные грады и усадьбы давно отстроены заново, пост...